Bagaimana sepak bola Utah bersatu melalui kesedihan kematian dua pemain

  • Share


SALT LAKE CITY — Donna Lowe-Stern tidak tahu persis apa yang akan dia katakan. Sehari sebelumnya, 26 September, putranya Aaron Lowe telah terbunuh. Sekarang dia sedang melihat ke ruangan yang penuh dengan dukanya Utah rekan satu tim sepak bola. Pelatih Kyle Whittingham telah menanyakan apakah dia ingin berbicara dengan tim, dan dia merasa penting bagi mereka untuk mendengar darinya — baginya untuk mengungkapkan apa yang dia pikir akan menjadi pesan Aaron.

“Saya ingin kalian semua tetap fokus dan terus bermain karena itulah yang diinginkan Aaron,” kata Lowe-Stern kepada mereka.

Pesannya singkat dan kuat, tetapi akan melekat pada para pemain dan pelatih selama sisa musim ini.

“Dia sangat kuat,” kata berlari kembali Mikha Bernard, teman dekat Lowe. “Itu adalah anaknya. Untuk melihat seorang wanita kuat seperti itu dan menyapa kami, itu memotivasi kami untuk melakukan yang benar dengannya. Itu sangat kuat bahkan untuk membicarakannya dengan kami. Hanya dengan melakukan itu, itu membantu seluruh tim melewatinya. .”

Sepak bola belum menjadi prioritas hingga saat itu, tetapi Lowe-Stern meminta rekan satu tim putranya untuk menggunakan olahraga itu untuk tujuan yang lebih tinggi.

Dalam pertemuan para pemain beberapa hari kemudian, tim mendiskusikan apa langkah selanjutnya yang harus dilakukan. Itu dalam satu minggu setelah mengalahkan Washington State untuk membuka permainan Pac-12, dan semuanya ada di atas meja. Haruskah para pemain mengambil cuti? Haruskah mereka melanjutkan sepak bola?

“Kami semua mengatakan bahwa kami harus segera kembali ke sana,” kata Bernard. “Dunia tidak berhenti, dan kita harus melakukan ini untuk saudara kita yang gugur. Keberadaannya di sana membantu kita memutuskan apa yang harus dilakukan.”

Kematian Lowe terjadi kira-kira sembilan bulan setelah teman dekatnya dan rekan setimnya di Utah Ty Jordan meninggal setelah tembakan yang dilakukan sendiri secara tidak sengaja. Dihadapkan dengan tragedi lain, musim bisa saja hilang dengan mudah.

Sebaliknya, yang terjadi adalah sebaliknya.

“Itu menyatukan kami dengan cara yang saya tidak tahu apa yang bisa lebih kuat,” kata Whittingham. “Itu menyatukan kami dan memberi kami semua alasan. Bukannya Anda membutuhkan itu untuk memiliki tim sepak bola yang bagus, tapi itu benar-benar memicu kami dan benar-benar memberi semua orang kesamaan untuk bermain.”

Sebuah mantra di dalam tim lahir — “Jadilah 22% lebih baik” — sebuah penghargaan untuk nomor yang dikenakan Jordan dan Lowe.

Dengan ingatan mereka di depan pikiran, tim mendedikasikan kembali dirinya di lapangan. Utah, yang memulai musim 2-2, memenangkan delapan dari sembilan pertandingan terakhirnya, termasuk kekalahan Oregon untuk mengamankan kejuaraan Pac-12 pertamanya dan memesan penampilan pertamanya di Rose Bowl Game Pres. oleh Capital One Venture X, di mana ia akan menghadapi Negara Bagian Ohio (Sabtu, jam 5 sore ET di Aplikasi ESPN/ESPN).

“Saya merasa seperti saya bermain untuk mereka, dan saya merasa seperti saya berutang musim kepada mereka,” kata Clark Phillips III, teman dekat kedua pemain. “Jika saya tidak memberikan semua permainan saya, maka saya tidak akan bisa hidup dengan diri saya sendiri.”


RENDAH DAN JORDAN berbagi ikatan khusus. Mereka adalah rekan satu tim sekolah menengah di Mesquite, Texas, dan setelah kematian Jordan, Lowe mengganti nomornya ke No. 22 untuk menghormati temannya. Pada bulan Agustus, tim memilih Lowe sebagai penerima pertama Beasiswa Memorial Ty Jordan.

“Ty membuat semua orang di sekitarnya menjadi lebih baik,” kata Lowe setelah menerima beasiswa. “Dia membuat saya lebih baik. Persahabatan saya dengan Ty sangat berarti karena dia selalu mendorong saya untuk menjadi yang terbaik. Dia tidak pernah membiarkan saya menerima kurang. Saya ingin memastikan warisannya tetap hidup melalui saya.”

Pada pemakaman Jordan pada bulan Januari, Phillips ingat melihat ke peti mati, terisak, benar-benar putus asa, hanya untuk meminta Lowe melingkarkan lengannya di bahunya dan mengatakan kepadanya, “Ini akan baik-baik saja, kawan. Kita akan lurus. Dia tidak ingin kita sedih.’”

“Itulah yang dikatakan Aaron kepada saya,” kata Phillips. “Saya seperti, ‘Ya ampun, ini sahabatmu. Ini anjingmu. Ini adik laki-lakimu.’”

Namun, secara pribadi, Lowe berjuang untuk mengatasi kehilangan temannya.

Dia kesulitan makan, sulit tidur. Ketika dia kembali ke Utah setelah kematian Jordan, dia menemui dokter untuk membantu menangani beban mental dan fisik yang dideritanya, menurut ibunya.

Tapi entah bagaimana kepositifan luar Lowe tetap menular.

quarterback Ja’Quinden Jackson tidak mengenal Lowe sebelum dia tiba di Utah. Keputusannya untuk pindah dari Texas pada Desember 2020 banyak berkaitan dengan keinginannya untuk bermain dengan Jordan, sahabatnya sejak kelas delapan. Percakapan telepon yang panjang dengan Jordan hanya sekitar seminggu sebelum kematiannya membantu membujuk Jackson untuk pergi ke Salt Lake City.

Di Lowe, Jackson menemukan semangat yang sama.

“Seiring berjalannya waktu, kami semakin dekat,” kata Jackson. “Dia ternyata adalah salah satu teman terbaik saya — kakak laki-laki saya, pada dasarnya.”

Mereka terikat karena latar belakang yang sama, pengabdian mereka pada sepak bola, dan kehilangan Yordania. Mereka melakukan yang terbaik untuk saling memotivasi. Ketika mereka berpisah, mereka biasanya akan saling mengatakan “Aku mencintaimu” dan berbagi pelukan.

“Kami tidak melakukannya terakhir kali, dan itu menghancurkan saya,” kata Jackson. “Sekarang, saya selalu memberi tahu orang-orang bahwa saya mencintai mereka. Anda tidak pernah tahu kapan hari terakhir orang yang Anda cintai di Bumi.”

Pada dini hari pada 26 September, Lowe-Stern menerima telepon dari salah satu teman Lowe di Texas.

“Mama, A-Lowe tertembak.”

Lowe-Stern tidak mau mempercayainya dan segera memanggil asisten pelatih Utah Sharrieff Shah untuk memverifikasi apa yang telah diberitahukan kepadanya. Panggilan itu membangunkannya.

“Saya berkata, ‘Saya baru saja mendengar bahwa Aaron tertembak,’ dan dia seperti, ‘Oke, biarkan saya melakukannya dan menelepon Anda kembali,’” kata Lowe-Stern. “Dan kemudian ketika dia menelepon saya kembali, saya bisa mendengarnya dalam suaranya ketika dia berkata, ‘Mama.’ Saya tahu bahwa Aaron sudah mati.”

Sekitar waktu yang sama, Whittingham menerima telepon dari Jeff Rudy, direktur atletik Utah untuk administrasi sepak bola. Dia menyampaikan berita bahwa Lowe telah ditembak dan dibunuh di sebuah pesta rumah di Salt Lake City.

“Rasanya seperti menghidupkan kembali mimpi buruk,” kata Whittingham. “Itu adalah perasaan yang sama menghancurkan, menyayat hati dan jelas jenis momen yang tidak mungkin terjadi lagi. Rasanya seperti menghidupkan kembali kematian Ty, kecuali dua kali, karena sekarang ada pemuda lain yang telah pergi. Itu hanya kehancuran total.”

Berita dengan cepat beredar di sekitar tim. Beberapa pemain sepak bola Utah berada di pesta tempat penembakan itu terjadi dan diwawancarai oleh polisi, menurut catatan pengadilan.

Surat perintah kemungkinan penyebab yang digunakan oleh departemen kepolisian Salt Lake City dalam penangkapan Buk Buk, 22, menggambarkan pertengkaran verbal antara Lowe dan sekelompok pria di luar pesta rumah sekitar 2 mil dari kampus Utah. Buk diduga berjalan di jalan masuk menuju pertengkaran itu dan melepaskan “dua atau tiga tembakan” ke Lowe dan pacarnya. “Saksi kemudian mengamati Buk Buk berjalan ke arah para korban dan menembak mereka lima atau enam kali lagi saat mereka berada di darat,” kata surat perintah tersebut.

Lowe dinyatakan meninggal di tempat kejadian, dan pacarnya, yang tidak disebutkan namanya oleh ESPN, dilarikan ke rumah sakit dan selamat. Dalam sebuah wawancara dengan polisi di rumah sakit hari itu, pacar Lowe tidak dapat berkomunikasi dengan berbicara tetapi mengatakan kepada polisi melalui mengetik di teleponnya bahwa Lowe “mencoba untuk memindahkan kendaraannya, tetapi empat laki-laki tidak mau menyingkir,” sesuai dengan surat perintah.

Buk ditangkap pada 3 Oktober dan tetap di penjara atas tuduhan pembunuhan berat, percobaan pembunuhan dan pelepasan senjata api.


DI UTES’ pertandingan pertama setelah kematian Lowe, mereka mendominasi USC di Los Angeles. Kemenangan 42-26 adalah yang pertama bagi Utah di Los Angeles Memorial Coliseum dan mengakhiri delapan kekalahan beruntun dari Trojans di Los Angeles sejak 1916.

Dua hari kemudian, tim menghadiri pemakaman Lowe di kampung halamannya di Mesquite, di mana Lowe dibaringkan dengan seragam Utes lengkapnya — sampai ke sepatunya — dalam peti mati terbuka. Sebuah logo Utah besar dipajang di belakang tubuhnya, diapit oleh nomor 22 di kedua sisinya.

“Jangan hanya menjadi lebih baik,” kata Shah saat pemakaman. “Jadilah 22% lebih baik. Jika kamu memberi tahu ibumu bahwa kamu mencintainya 10 kali, katakan padanya dua kali lagi. Jika kamu melakukan 10 repetisi, lakukan dua lagi.”

Presiden Utah Taylor Randall, direktur atletik Mark Harlan dan Whittingham termasuk di antara beberapa orang yang berbicara kepada orang banyak di Katedral Keluarga Pujian dalam kebaktian yang berlangsung kira-kira dua jam.

“Kami tidak akan bisa mengatasinya, tapi kami akan melewatinya,” kata Whittingham kepada penonton.

Jika Utah tidak mendapatkan bye pada minggu kematian Lowe, Whittingham tidak yakin timnya akan siap bermain. Butuh beberapa hari agar kejutan itu hilang, dan ketika mulai mereda, tim muncul dengan rasa fokus yang diperbarui.

“Ketika Ty lewat, saya pikir tim menjadi lebih dekat, dan ketika Aaron lewat, saya merasa lebih dari itu,” kata Phillips. “Itu adalah efek menarik untuk semua orang. Anda tahu? Kami semua yang kami punya. Dan itulah mentalitas yang kami ambil di setiap pertandingan. Tidak ada yang akan mengalahkan kami.”

Kenangan Lowe dan Jordan dihormati dalam beberapa cara sepanjang sisa musim. Pada bulan Oktober, No. 22 menjadi yang pertama dalam sejarah program yang dipensiunkan. Loker mereka diawetkan. Tanda pagar sepanjang 22 yard dicat merah di Stadion Rice-Eccles. “Jadilah 22% Lebih Baik” terpampang di sekitar ruang ganti.

“Kami pasti bermain untuk sesuatu yang lebih besar,” kata Phillips. “Kami merasa seperti kami berutang kepada orang-orang itu, untuk kedua pria yang mengenakan 22. Kami merasa seperti kami harus mengenakan untuk mereka dan kami harus melakukannya atas nama mereka karena hanya itu yang mereka inginkan.”


BAHKAN SETELAH DIA kematian putranya, Lowe-Stern menonton setiap pertandingan dari rumahnya di Texas.

Itu membantu, katanya, karena menonton Utes telah memberinya koneksi dengan putranya, bahkan jika ada saat-saat dia hanya duduk dan menangis.

“Saya ingin melihat bayi saya di luar sana,” katanya. “Saya memiliki saat-saat itu, tetapi itu membantu. … Saya tidak pernah mengalami kehilangan seorang anak, dan itu sulit. Sangat sulit. Saya berjalan-jalan setiap hari dengan perasaan sakit yang saya tidak tahu akan pernah pergi. “

Saat tim bersatu di belakang kenangan Lowe dan Jordan, permainannya mengambil lompatan. Utah menguasai Pac-12 South dengan kemenangan meyakinkan 35-21 melawan Negara Bagian Arizona pada 16 Oktober, dan setelah kekalahan yang mengecewakan di Negara Bagian Oregon minggu berikutnya, Utes tidak bisa dihentikan.

Pada pertandingan kejuaraan Pac-12 di Las Vegas pada 3 Desember, sebuah video penghormatan — yang juga telah dimainkan di Stadion Rice-Eccles selama musim itu — diputar di dalam venue. Di lapangan, Phillips merasa dirinya mulai menangis dan butuh waktu sejenak untuk menenangkan diri. Dia dan Lowe berbicara tentang memenangkan Pac-12, dan di sini dia akan mengubah mimpi itu menjadi kenyataan, sambil diingatkan bahwa Lowe tidak ada di sana untuk berbagi dengannya.

Setelah pertandingan berakhir dan confetti beterbangan di udara, gelombang emosi melanda Phillips. Dia berbagi pelukan panjang dengan Shah, pelatih posisinya dan Lowe, dan gelombang emosi melanda dirinya.

“Saya hanya bisa merasakannya, dan itu menyakitkan,” kata Phillips. “Itu adalah perasaan yang pahit karena kami tahu bahwa kami melakukannya. Kami mencapainya untuk 22. Mereka tidak ada di sini, tetapi kami tahu bahwa mereka ada di sini dalam semangat.”

Saat tim bersiap untuk Rose Bowl, dengan Lowe-Stern hadir untuk apa yang diharapkan menjadi jumlah besar penggemar Utes, tim memiliki kesempatan lain untuk menciptakan penghormatan abadi kepada Jordan dan Lowe.

“Pada dasarnya kami memotivasi diri kami sendiri untuk melewati semua yang telah kami lalui dalam beberapa bulan terakhir. Kami bersandar satu sama lain sebagai keluarga dan saudara dan sebagai sebuah tim — dan kami melakukannya,” kata Jackson.

“Kami berhasil melewatinya, dan kami akan pergi ke Rose Bowl dan mencoba melakukan hal yang sama.”



Source link

banner 120x600
  • Share

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *